Encuentran vapor de agua en un planeta el doble que la tierra

Encuentran vapor de agua en un planeta el doble que la tierra

Se ha encontrado vapor de agua en la atmósfera de un planeta distante que tiene poco más del doble del tamaño de la Tierra.

Es el mundo más pequeño encontrado hasta ahora con agua en su atmósfera circundante, y es posible que incluso llueva agua líquida. Eso hace de este mundo un candidato tentador en la búsqueda continua de vida extraterrestre fuera de nuestro vecindario cósmico.

Encontrar agua alrededor de un exoplaneta (un mundo fuera de nuestro Sistema Solar) es particularmente emocionante para los científicos porque el agua es un ingrediente crítico para la vida en nuestro planeta.

Igualmente podría ser fundamental para la vida que existe en otras partes del Universo.

Los investigadores han encontrado esta preciosa molécula alrededor de exoplanetas antes, pero estos mundos no han sido lugares adecuados para que prospere la vida.

Han sido grandes bolas de gas, de tamaño similar a Júpiter o Neptuno, que carecen de cualquier tipo de superficie para la vida tal como la conocemos.

Este planeta, detallado en un estudio que fue publicado en arXiv y enviado al Astronomical Journal y un estudio publicado en Nature Astronomy, es un poco más único.

Llamado K2-18b, es casi nueve veces más masivo que nuestra propia Tierra, un tipo de mundo a menudo denominado mini-Neptuno.

Mundos de este tamaño son abundantes en nuestra galaxia pero carecen de nuestro propio Sistema Solar.

K2-18b también orbita en un punto dulce alrededor de su estrella anfitriona conocida como la zona habitable donde las temperaturas son adecuadas para que el agua se acumule en la superficie de un planeta.

Eso significa que este planeta comparte algunos rasgos muy significativos con nuestro planeta. «Por primera vez, un planeta en este régimen de temperatura, un régimen que es muy, muy similar a la Tierra, estamos demostrando que en realidad hay agua líquida», dice a Verge, Björn Benneke, investigador de exoplanetas en la Universidad de Montreal y autor principal sobre el estudio publicado en el a rXiv.

Si bien encontrar agua es un gran problema para los investigadores de exoplanetas, es poco probable que este mundo esté inundado de océanos.

De hecho, parece poco probable que la superficie del planeta sea rocosa debido a su tamaño. «Estos planetas no se parecerán a la Tierra», dice Sara Seager, experta en exoplanetas y profesora del MIT que no participó en esta investigación.

«Definitivamente no es rocoso como sabemos que es un planeta rocoso». K2-18b también orbita alrededor de una estrella muy diferente a nuestro Sol. En conjunto, estos factores disminuyen significativamente las posibilidades de que la vida pueda sobrevivir allí.

Los estudios

En 2016 y 2017, Benneke y su equipo utilizaron el telescopio espacial Hubble de la NASA, actualmente en órbita alrededor de la Tierra, para aprender más sobre la atmósfera de K2-18b.

Las sustancias químicas y las moléculas que rodean un exoplaneta pueden decirnos mucho sobre lo que podría estar al acecho en la superficie del mundo distante.

Por ejemplo, las cantidades significativas de metano en la atmósfera de la Tierra son un subproducto de los muchos organismos biológicos que viven aquí.

Estudiar la atmósfera de un exoplaneta es particularmente difícil para mundos que son similares en tamaño a la Tierra.

La luz de estas rocas espaciales lejanas es fácilmente dominada por la luz que proviene de sus estrellas madre, lo que las hace increíblemente difíciles de ver.

Y para descubrir qué hay en la atmósfera de un exoplaneta, los investigadores deben observar la luz de la estrella a medida que se filtra a través de los «bordes exteriores» del mundo.

Cuando la luz pasa a través del gas, se deforma ligeramente, lo que indica los tipos de moléculas que están presentes.

Es una medición increíblemente delicada y desafiante.

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