Descubren los restos de un continente perdido bajo el sur de Europa

Olvídate del legendario continente perdido de Atlantis.

Los geólogos han reconstruido, tiempo por segmento, una historia de casi un cuarto de billón de años de una masa terrestre desaparecida que ahora se encuentra sumergida, no debajo de un océano en algún lugar, sino en gran parte debajo del sur de Europa.

El análisis de los investigadores representa «una gran cantidad de trabajo», dice Laurent Jolivet, un geólogo de la Universidad de la Sorbona en París que no participó en el nuevo estudio.

Aunque la historia tectónica de la masa terrestre se conoce generalmente desde hace algunas décadas, la cantidad de detalles en la reconstrucción sistemática de lapso de tiempo del equipo no tiene precedentes.

Los únicos restos visibles del continente, conocido como Gran Adria, son las calizas y otras rocas que se encuentran en las cadenas montañosas del sur de Europa.

Por su parte, los científicos creen que estas rocas comenzaron como sedimentos marinos y luego fueron raspadas de la superficie de la masa terrestre y elevadas a través de la colisión de placas tectónicas.

Sin embargo, el tamaño, la forma y la historia de la masa terrestre original, gran parte de la cual estuvo bajo mares tropicales poco profundos durante millones de años, ha sido difícil de reconstruir.

«Para empezar, Greater Adria tenía una historia violenta y complicada»

Se convirtió en una entidad autónoma cuando se separó del supercontinente meridional de Gondwana (que comprendía lo que hoy es África, América del Sur, Australia, la Antártida, el subcontinente indio y la Península Arábiga) hace unos 240 millones de años y comenzó a moverse hacia el norte.

Hace unos 140 millones de años, era una masa de tierra del tamaño de Groenlandia, en gran parte sumergida en un mar tropical, donde los sedimentos se acumulaban y lentamente se convertían en rocas.

Luego, cuando colisionó con lo que ahora es Europa entre hace 100 y 120 millones de años, se hizo añicos y fue empujado debajo de ese continente.

Otra complicación es que las rocas del Gran Adria están dispersas en más de 30 países, en una franja de España a Irán.

Entonces, como las rocas mismas, los datos se han dispersado y, por lo tanto, son difíciles de recopilar, señala Douwe van Hinsbergen, geólogo de la Universidad de Utrecht en los Países Bajos.

Y finalmente, señala, hasta la última década más o menos los geólogos no han tenido el sofisticado software necesario para realizar reconstrucciones tan bizantinas. «La región del Mediterráneo es simplemente un desastre geológico», dice. «Todo está curvado, roto y apilado».

En el nuevo estudio, van Hinsbergen y sus colegas pasaron más de 10 años recolectando información sobre las edades de las muestras de rocas que se cree que provienen del Gran Adria, así como la dirección de los campos magnéticos atrapados en ellas.

Eso permitió a los investigadores identificar no solo cuándo, sino dónde, se formaron las rocas.

En lugar de simplemente moverse hacia el norte sin cambiar su orientación, Greater Adria giró en sentido antihorario mientras empujaba y raspaba otras placas tectónicas, informa el equipo de van Hinsbergen en Gondwana Research.

Aunque la colisión tectónica ocurrió a velocidades de no más de 3 a 4 centímetros por año, el choque inexorable destrozó la corteza de 100 kilómetros de espesor y envió la mayor parte al manto de la Tierra, dice van Hinsbergen.

El estudio no es la única evidencia de Gran Adria como un continente perdido.

Otros investigadores que usan ondas sísmicas para generar tomografía computarizada, como imágenes de estructuras profundas dentro de la Tierra, han creado un «atlas del inframundo», un cementerio de bloques de corteza que se han hundido en el manto.

Esta investigación muestra que partes del Gran Adrián ahora se encuentran hasta 1.500 kilómetros debajo de la superficie de nuestro planeta.

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