Lo que el mercado rural necesita para tener éxito en la economía digital

Un cambio sísmico está sufriendo el mercado rural. La epidemia de opiáceos está deshabilitando a un segmento de la fuerza de trabajo, los empleos minoristas están dando paso a las plataformas de comercio electrónico, y los graduados universitarios se están mudando a las ciudades en busca de un salario más alto.

Pero podría decirse que el mayor cambio es la automatización de la fuerza de trabajo, y las comunidades rurales simplemente no tienen las herramientas que necesitan para adaptarse a las economías que cambian rápidamente y a los nuevos modos de trabajo.

Las industrias históricamente concentradas en áreas rurales ya están siendo tocadas por la automatización. Los primeros tractores sin conductor se introdujeron hace 15 años. En muchas granjas lecheras, el ordeño es se lleva a cabo robots; los humanos no se involucran excepto para colocar un collar inteligente Fitbit a una vaca y que así determine si el animal está enfermo. La minería y la silvicultura se realizan mediante máquinas increíblemente eficientes. Y eso sin mencionar el sector manufacturero, donde un brazo robótico reprogramable es capaz de detectar y evitar el movimiento humano cercano.

La interrupción acaba de comenzar. Los camiones autónomos pronto serán la norma en las carreteras. La entrega de drones se utilizará primero para la entrega de paquetes en las áreas rurales, donde los coste son mas altos. Los edificios serán impresos en 3D primero en las zonas rurales, donde los códigos de construcción y las reglamentaciones de zonificación son a menudo menos estrictos.

Las ganancias de productividad impulsan nuestro PIB, y ningún agricultor le dirá que quiere levantarse a las 3 para ordeñar. Pero las predicciones de perturbación de la mano de obra debido a la automatización en las próximas décadas van desde el 9 al 47 por ciento, y un reciente estudio determinó que los puestos de trabajo más fáciles se concentran en las zonas rurales.

El mercado rural necesitará adaptarse rápidamente en los próximos años, pero angustiosamente los indicadores de la capacidad de recuperación de la región están fallando. Las tasas de iniciativa empresarial rural están disminuyendo , incluso en proporción a la población. La mayoría de las zonas rurales vieron más negocios cercanos que abiertos durante el período de recuperación económica de 2010 a 2014. Un segmento crítico de la economía, las nuevas empresas de hoy y los empleadores del mañana, están desaparecido en nuestras pueblos.

¿Cómo empoderamos a las personas de las zonas rurales para que sean adaptables, creativos y autosuficientes frente a las economías cambiantes? Esta no es la primera vez que nuestro país ha sufrido una interrupción significativa en la fuerza de trabajo, la historia puede ser nuestra guía.

Cuando los equipos agrícolas se volvieron más eficientes y la cantidad de trabajadores de la agricultura disminuyó de manera constante durante la década de 1900, dos prácticas hicieron que la pérdida de trabajos agrícolas fuera menos dolorosa. Primero, la educación secundaria se generalizó y se ordenó. Segundo, la Administración de Electrificación Rural trajo electricidad a los pequeños pueblos al otorgar préstamos de bajo interés a 35 años a las cooperativas eléctricas municipales. Las escuelas secundarias prepararon una nueva generación de las zonas rurales para satisfacer las demandas emergentes de las operaciones de manufactura y máquinas, y la electricidad les permitió a las personas experimentar con la última tecnología, sin mencionar leer y estudiar en sus hogares, de día o de noche.

¿Corolarios de hoy a la escuela secundaria y la electricidad? Habilidades digitales e Internet de banda ancha.

La educación en informática brinda a los estudiantes un camino hacia algunos de los trabajos mejor pagados y más demandados de la actualidad, pero, lo que es igual de importante, presenta a los estudiantes las herramientas utilizadas para crear e innovar en la era de la información. La banda ancha abre oportunidades de trabajo remoto, videoconferencia y otras herramientas comerciales, junto con el acceso a clientes en todo el mundo, para que las pequeñas empresas de la ciudad puedan exportar mejor el valor e importar efectivo.

Encontrar o capacitar docentes de informática calificados es más difícil para las escuelas rurales con menos estudiantes y presupuestos más ajustados, pero algunos con razón lo están convirtiendo en una prioridad.

El despliegue de banda ancha enfrenta algunas de las mismas barreras a las que se enfrentó la implementación de la electricidad a principios del siglo XX, como bases para clientes más pequeños, mayores costos por hogar atendido y menores márgenes de ganancia. A partir de 2016, el 39 por ciento de las zonas rurales aún carecían de acceso a Internet de banda ancha.

Necesitamos buscar inversiones y políticas que estimulen la adaptación e innovación económica,  especialmente en áreas rurales, donde la recesión de 2008 no ha terminado. Sería muy interesante actualizar las leyes para permitir un despliegue más rápido y económico de fibra a lo largo de las líneas telefónicas existentes.

Y ya sea a través de la facultad de ciencias a tiempo completo o a una combinación de clases presenciales en línea, debemos asegurarnos de que nuestros niños adquieran experiencia con los componentes digitales de nuestra sociedad antes de empezar en la escuela secundaria.

El viejo dicho de que la necesidad es la madre de la invención siempre ha sido cierto, pero los otros requisitos previos son el acceso a las herramientas adecuadas y el conocimiento para hacer uso de ellas. Con un Nuevo Acuerdo para nuestro siglo, proporcionando las palancas para una expansión agresiva de banda ancha y capacitación en informática para estudiantes de secundaria en todas partes, podríamos abordar la brecha de oportunidades entre las áreas rurales y urbanas y construir las bases para una economía resistente que durará los próximos cien años.

Lo que el mercado rural necesita para tener éxito en la economía digital

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